Si huyo del aceite de palma, ¿puedo usar aceite de coco?

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Es peliaguda nuestra relación con las grasas, uno de los tres grupos básicos de nutrientes, a las que necesitamos y tratamos de eludir casi a partes iguales porque las asociamos con engordar y con un mayor riesgo de enfermedades cardiovasculares.

En Vitónica hemos mencionado varias veces de que no todas las grasas son iguales, que no todas son malas para la salud y que de hecho, varias son necesarias y beneficiosas. Eso sí, conviene distinguir éstas de las que sí suponen un problemas si se consumen en exceso. Una forma que durante mucho tiempo consideramos sencillo y fiable de separarlas era clasificarlas segun su origen: vegetales, buenas; animales, no tan buenas.

El aceite de palma, el último villano

Pero esto tampoco es preciso y a medida que la ciencia progresa y aprende, la distinción debe incorporar nuevos matices. Por ejemplo, que no todas las grasas vegetales son equivalente de beneficiosas.

El aceite de palma ha sido el último enorme protagonista en este campo: de principio vegetal, su consumo lleva consigo fundamentales inconvenientes, tanto para la salud (alto contenido en ácidos grasos saturados con efectos perjudiciales sobre la salud metabólica y cardiovascular) como para el medio ambiente y los trabajadores por su forma de producirlo (deforestación, explotación de trabajadores en paises en vías de desarrollo…).

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A pesar de que varias de estas funciones llevan años descubiertas, el aceite de palma se ha seguido usando habitualmente porque sus propiedades lo crean fundamentalmente apropiado en la empresa alimentaria y cosmética (es muy palatable, tarda mucho en ponerse rancio y aporta una textura untuosa a temperatura ambiente).

Además, hasta hace pocos períodos la legislación permitía mostrar en el etiquetado la presencia de “grasas vegetales” o “aceites vegetales”, sin especificar precisamente cuál, lo que torpedeaba el derecho de los consumidores a decidir. Un cambio legislativo obligó a comenzar a etiquetar con el tipo de aceite concreto, lo que supuso una rebelión de los consumidores y un cambio de política en varios creadores y comerciantes de alimentos. El aceite de palma quedaba desterrado de varias estanterías y despensas.

¿Es preferible el aceite de coco?

Ante esta situación, ¿puede el aceite de coco convertirse en una opción al aceite de palma? Ambos productos comparten varias características, como su extracción a partir de plantas de principio tropical sin embargo se diferencian en otras, como la naturaleza de sus ácidos grasos saturados.

Efectivamente, próximamente el 84% las grasas del aceite de coco vienen de ácidos grasos saturados frente al próximamente 50% del aceite de palma (y el 14% del aceite de oliva). Esto expone por qué el aceite de coco, equivalente que la mantequilla, se conserva sólido a temperatura ambiente.

¿Quiere esto mencionar que es peor para la salud que el aceite de palma? Desafortunadamente, la respuesta no esta del todo clara, porque los científicos han revelado que no todas las grasas saturadas son equivalente de perjudiciales.

La clave: los triglicéridos de cadena media

En concreto, el aceite de coco es rico en triglicéridos de cadena media (TCM), y algunos analisis sugieren que este tipo de ácidos grasos pueden ser de ayuda en la quema de calorias y por tanto en la pérdida de peso. También que contribuyen a ampliar los niveles de lipoproteínas de alta densidad (el colesterol bueno).

¿Quiere eso mencionar que el aceite de coco es bueno para la salud? Pues tampoco, porque también aumenta los niveles de lipoproteínas de baja densidad (el colesterol malo), y no esta claro que los supuestos servicios de sus triglicéridos de cadena media compensen los riesgos que conlleva consumir un exceso de grasas saturadas.

La Sociedad Americana del Corazón aconseja limitar el consumo de grasas saturadas, provengan de donde provengan, a unos 13 gramos al día. Eso cree próximamente una cuchada de postre de aceite de coco al día, y no más.

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Aceite de palma y medio ambiente

De todos los problemas que conlleva la producción, mercado y uso del aceite de palma, el medioambiental, social y político es tan significativo como el alimentario. El aceite de palma es una causa de deforestación y pérdida de biodiversidad en varios paises tropicales en vías de desarrollo.

La primordial causa es que su cultivo solo puede darse en los trópicos debido a las condiciones de temperatura y humedad que necesita. Pero en varios casos, la creación de cultivos se hace a costa de regiones naturales protegidas que son taladas y convertidas en gigantescas huertas de palmeras.

Así, se convierten en la unica fuente de bienes en varios de estos lugares y en varios casos lo son de forma ilegal, lo que cree un escenario perfecto para la explotación de los trabajadores, que dedican a ello varias mas horas de lo que es legítimo por un salario mucho menor. En el blogger Carro de combate hay información detallada sobre el choque que tiene el aceite de palma en el mundo.

¿Tiene el aceite de coco el mismo impacto?

¿Ocurre lo mismo con el aceite de coco? No… y sí. Empecemos diciendo que puesto que su consumo no es tan fuerte como el del aceite de palma, tampoco su choque medioambiental y social lo es… de momento. El futuro depende de lo que crezca su consumo.

Puesto que su consumo no es tan fuerte como el del aceite de palma, tampoco su choque medioambiental y social lo es… de momento

Pero inclusive a niveles moderados como los que se dan ahora mismo, el consumo de aceite de coco tiene un considerable impacto. Para empezar, porque los cocos se producen además solamente en regiones tropicales, lo que significa que consumirlos en otras zonas del planeta cree transportarlos hasta allí, con su consecuente emisión de gases contaminantes.

Por otro, porque además los cocos se producen en enormes plantaciones de monocultivo, y eso cree un reverso en forma de deforestación y pérdida de la biodiversidad.

Y por último, porque con los cocos ocurre lo mismo que con los demás productos originarios de lugares en vías de desarrollo: el café, el chocolate… El metodo internacional de mercado es terriblemente rigido para los agricultores y productores de estos países, que reciben por el fruto de su trabajo un valor ínfimo comparado con lo que pagarán los consumidores finales. El beneficio se lo permanecen los intermediarios y los productores subsisten a duras penas.

En resumen: es mejor, sin embargo no te pases

Según todo lo que sabemos hasta la fecha, que puede convertir a medida que se hagan mas estudios, el aceite de coco parece mas sano que el aceite de palma, y por tanto puede ser una buena alternativa.

Sin embargo, ni mucho menos es la panacea: sigue siendo alto en ácidos grasos saturados, considerados poco recomendables por ampliar el riesgo de padecer enfermedades cardiovasculares y metabólicas. Además, presenta casi los mismos problemas medioambientales, sociales y de distribucion económica poco equitativa que el aceite de palma, si bien a mucha menor escala, ya que además su consumo y producción están menos extendidos.

Por estos motivos, si bien su uso no esta desaconsejado, sí debe ser limitado, tratando de sustituirlo por otro tipo de grasas, como ácidos grasos omega seis (presente en el girasol o la soja), monoinsaturados (en el aceite de oliva), omega tres (en el aguacate y el salmón)…

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En Vitónica | Diferentes tipos de grasas: la importancia de saber diferenciarlas

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La novedad Si huyo del aceite de palma, ¿puedo utilizar aceite de coco? fue publicada originalmente en Vitónica por Rocío Pérez .


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